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從芭比娃娃到寵物豬

像彼得潘那樣長不大的寵物豬出台了,從毛色和圖案都可供獨家訂製,還可以一抱入懷不怕敏感。聖誕節快到了,很想要這樣的寵物吧⋯⋯?別急,先聽一個有關基因改造的故事。


插圖:Nana Ellis
插圖:Nana Ellis

嶄新的寵物玩具出台了。牠是迷你豬,有嘟起的小鼻子、頭顱兩邊掛着大片耳朵,外形非常討喜。你可以放心一抱入懷,因為牠身上的毛不惹敏感。迷你豬也像彼得潘──說得準確點,是像彼得潘那樣長不大。成年的迷你豬體重維持在15公斤左右,只有正常同類的三分一。

你甚至可以要求生產商為迷你豬配上不同的毛色和圖案,成為獨一無二的寵物。聖誕節快到了,很想叫爸爸媽媽預購一隻吧?

這款迷你豬確實不一樣,因為牠由基因工程創造,不是豬爸爸豬媽媽經自然結合誕下的小生命。說穿了,牠是中國大陸一家公司的最新產品。

我們先來了解基因是什麼。無論植物抑或動物,所有生物體內的細胞都含有基因,它們是一段段具有特殊功能的DNA (去氧核糖核酸),會把遺傳物質一代傳一代,包括影響我們的高矮肥瘦。譬如說,如果小朋友長得像爸爸或者媽媽,很可能便是基因產生的作用。

複製動物不是新鮮事。這是2002年在美國佐治亞大學,由ProLinia公司生產的克隆小豬。攝:Erik S. Lesser/Getty
複製動物不是新鮮事。這是2002年在美國佐治亞大學,由ProLinia公司生產的克隆小豬。攝:Erik S. Lesser/Getty

所謂基因工程,是把這些管理遺傳的基因抽走,重新編排。人們之所以能為迷你豬設計獨有的體型和膚色,也是同一道理。基因技術也可以用來複製,例如去年美國有位太太因為疼愛養了17年的貓咪尼奇,決定保留牠的DNA,待牠去世後重新再造一隻。可是,兩隻尼奇即使看起來一模一樣,但成長經歷和養成的個性也都截然不同。此尼奇終究不是彼尼奇。

基因工藝又像調酒師,可以把別的物種基因,移植進一個生物體內。你能想像會發出螢光的魚嗎?這新種觀賞魚就是插入水母螢光基因的結果。

不時有報道說,又有某個物種在大自然中瀕臨滅絕,但同一時間,人類卻興緻勃勃地試圖運用基因革命創造出新品種。也因此,這門工程又叫生命科技。

不過,創造和毀滅之間,也可以一體兩面。科學家為複製出全球第一隻哺乳類動物「多莉羊」,做了277次失敗的實驗。這些不僅僅是功課本子上的大交叉而已,裏頭還有許許多多條可憐的生命──很多實驗小綿羊從一出生便畸形了。

這令人聯想到一本很著名的科幻小說《科學怪人》(又譯作《弗蘭肯斯坦》) ,故事裏的瘋狂醫生為了創造完美的人,從墳場精挑細選合適的屍塊拼成一個人的模樣,再通過電擊賦予生命。可怕的是,這場實驗最終拼出一頭怪物,那就是科學怪人。

在大自然裏,演化是一個緩慢的過程,新物種適應生存也是一個悠長故事。科學家透過基因工程,在短時間內重新組合既有基因,沒有人可以預測這將如何影響這些新生的生命,以及新生命又會怎樣倒過來影響大自然。若果主人玩膩了,迷你豬遭到棄養,又或者小豬貪玩逃走,甚至與正常豬隻「結婚生子」,誕下來的小豬究竟會不會有基因缺陷?會威脅其他物種嗎?萬一流入食物鏈,讓別的動物吃了,會否生病?科學家叫這做「基因污染」,是很令人擔心的一個議題。

說回迷你豬,牠就像活生生版的芭比娃娃,也像能任意組合的貨物零件,可以由主人賦予不同的外形配搭。然而,人類真的有權充當造物者操控生命嗎?生命應否被設計成寵物來逗人類喜歡?被當成玩具的生命會感到難受嗎?孩子,你又認為如何?

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