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千載難逢,九月的美麗星空

流星雨、紅月亮、紅星、藍星、超級月亮將相繼在九月的星空上演,走在街上,請記得抬頭看看夜空,感受那讓人敬畏的力量。


插圖:Nana Ellis
插圖:Nana Ellis

德國有個哲學家叫康德,他的墓碑上刻着一句話,大意是:世界上有兩樣東西,越想越讓人敬畏,那就是頭頂的星空和內心的道德法則。

今年9月的夜空,幾個好看的天象碰巧湊到一起,尤其值得仰望。

故事書裏說,很多小朋友都喜歡對着流星許願,讓美好的夢想變成現實。天文學家介紹說,9月的一場流星雨,可能會出現在10日早上6時。

這只是一個估算,如果你真想看的話,最好更早一些起床,一直望着天空。

以前的星和現在的星

雖然都被稱為星星,但是流星和我們平時看到的星星很不一樣。我們平時看到的大部分星星,位於非常非常遙遠的星空,而且非常非常大。它們的光到達我們的眼睛,需要幾億、幾十億甚至幾百億年的時間。也就是說,我們看到的,是它們很久很久以前的樣子。

流星是宇宙空間的一些碎片,有的大如巨石,有的小如塵埃。它們在星際空間飛呀飛,接近一個星球比如地球的時候,被星球的引力牽引,進入大氣層,和大氣摩擦出現的發光現象。

也就是說,我們看到的流星,就是他們現在的樣子。大部分流星都會在大氣層中被銷毀,不能銷毀的大塊石頭撞到地面,就叫隕石。

如果有成群的流星墜落,看起來像是成片的雨點,那就是流星雨。它們看起來像是從一個點迸發出來──這只是一種視覺現象,其實它們是平行運行的──人們就用那個點所在天區的星座來命名,比如獅子座流星雨、水瓶座流星雨、英仙座流星雨等。

9月10日早上,你可能看到的流星雨,就是英仙座流星雨。

最亮的那顆星星

靜靜的夜晚,如果你在野外行走,天上沒有月亮,地上仍然有你的影子,那麼這多半是金星在幫忙。它是夜空裏最亮的一顆星星,是太陽系八個行星之一。

在古羅馬神話中,愛與美女神維納斯(Venus)從海上升起,就像那顆最亮的星星一樣。那顆星星就是金星,因此它的名字也叫維納斯(Venus)。

中國古人也在拂曉前看到了這顆明亮的星星,把它叫做啓明星。他們還發現,黃昏時分也有一顆明亮的星星,稱之為昏星或長庚星。其實這兩顆星是同一個星星──金星。它又被叫做太白星或太白金星。在西遊記故事中,玉皇大帝有個欽差大臣,一個慈祥、智慧而又囉嗦的白鬍子老爹,就是這顆星星變來的,名叫太白星君。

金星靠近太陽的時候,我們能看到它最大的亮度。今年7月19日,金星曾在黃昏時分達到過最亮。天文學家說,9月22日,它將作為啓明星,在拂曉時分達到最亮。想要看看它如何開啓黎明,你得再一次早起。

最圓的中秋月

9月27日是中國農歷八月十五,也就是中秋節。秋天是收割莊稼的季節,人們選擇這個日子來慶賀豐收。除了中國大陸之外,香港、台灣、澳門、北韓、南韓、日本和越南等亞洲地區也過中秋節。你一定知道,最流行的節日食品就是月餅。

為什麼選擇這個日子呢?因為古人們認為,這一天月亮最圓最亮,它意味着團聚、圓滿和美好。每年的這一天,月亮真的很圓很亮,足夠美好,但它不一定是最圓最亮的時候,除非你遇到「超級月亮」。

月亮在橢圓形的軌道上圍繞着地球運行,當它轉到離地球最近的點,同時又是滿月或者新月的時候,就叫「超級月亮」,天文學家稱之為近點朔望月。這個時候的滿月,會比平時大12%,真是最圓最亮。

人們常說「十五的月亮十六圓」,今年更是如此了。9月28日,也就是中秋節的第二天,一輪「超級月亮」將會出現在夜空。

紅月亮、紅星星與藍星星

當月亮、地球和太陽運行到一條直線上時,地球的陰影就會遮擋太陽直接照射月亮。如果只遮擋住一部分,叫做月偏食或半影月食;如果遮擋住全部,叫做月全食。月全食的時候,我們仰望夜空時,月亮並不是不可見,而是呈現古銅色或者血紅色,被稱作「紅月亮」。

這是人們爭相觀看的天文現象。中國古人叫它「蟾蜍(癩蛤蟆)食月」或者「天狗吃月亮」。

9月28日,紅月亮將再次出現,不過只有當你身處美洲、歐洲、非洲和亞洲西部,方可看見。

天文學家還說,9月之內還有其他值得期待的天文現象。比如,9月25日凌晨,如果你面向東方低空,就可以看見一顆紅色的星星和一顆藍色的星星相聚爭輝。紅色的星星是火星,藍色的星星是獅子座最亮的恆星「軒轅十四」,又被稱作 「黃帝星」。

2015年4月4日,在新西蘭上空亮起紅色月亮。攝:Phil Walter/Getty Images
2015年4月4日,在新西蘭上空亮起紅色月亮。攝:Phil Walter/Getty Images
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