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人類祖先?南非發現新人種化石


南非發現新品種人類化石,其身體結構介乎現代人類與原始人之間,相信是現代人類的絕種親戚。科學家將之命名為「納萊迪人」(Homo naledi),取當地語言「星辰」之意。攝:John Hawks/ University of Wisconsin-Madison/ AFP
南非發現新品種人類化石,其身體結構介乎現代人類與原始人之間,相信是現代人類的絕種親戚。科學家將之命名為「納萊迪人」(Homo naledi),取當地語言「星辰」之意。攝:John Hawks/ University of Wisconsin-Madison/ AFP

約翰內斯堡大學(University of the Witwatersrand)的古人類學家伯格(Lee R. Berger)近日宣佈,經過2年研究,他率領的60人團隊在一個距地面30米的洞穴發掘了大批類人類生物化石。他們將這個新發現的人種命名為納萊蒂人(Homo naledi)。在南非當地的北索托語中,納萊蒂表示星星。

它(納萊蒂人)和我們的關係可能沒那麼密切,但擁有的認知能力基本和人類相同。

古人類學家伯格(Lee R. Berger)

發表在開放期刊 eLife 上的兩篇論文顯示,研究者共發現超過1550片化石,分別來自至少15具遺骸。這可能是非洲乃至全世界最大的人類早期遺跡考古發現。科學家們還表示,樣本可能只是洞穴中的一小部份。遺蹟距離約翰內斯堡48公里,位於曾發現第一個原始人類標本的「人類的搖籃」(Cradle of Humankind)。據推測,這些遺骨距今200至300萬年。

納萊蒂人平均身高約五英尺,體重近100磅,一具小骷髏的大腦約是現代人的三分之一大小。在9月9日的新聞發布會上,這篇論文的作者之一、威斯康辛大學麥迪遜分校(University of Wisconsin, Madison)副教授 John Hawks 說,這一物種「不同於之前看到的其他任何物種」。

2013年,兩位當地洞穴探險者 Rick Hunter 和 Steven Tucker 首先發現了這些化石。他們將化石圖片展示給同為洞穴探險者的地理學家 Pedro Boshoff,Boshoff 隨後告知了伯格。早在2010年的一篇論文中,伯格就在約翰內斯堡附近發現過一處洞穴遺址。當時發掘出的化石遠少於這一次,但足以證明他正尋找新物種。

伯格的團隊進入洞穴沒幾天就意識到,可能發現了新物種。這些化石包括嬰兒、孩童、成年人和老人,「沒有天敵傷害,沒有大災難的跡象,我們不可避免地得出結論,這個物種是主動將屍體埋葬在黑暗的洞穴中的。」科學家們一向認為,埋葬屍體的行為僅限於人類。

在2013年和2014年進一步的調查中,伯格組建了一個國際團隊並在社交媒體上聘請了6位掘墓專家。由於進入洞穴的通道過於狹窄,招聘時伯格不得不要求應徵者足夠苗條。

美國自然歷史博物館的專家 Ian Tattersall 對這一發現表示驚嘆,「毫無疑問這裏至少有一個新品種。有爭議的可能是『類人』的說法,雖然這一物種和我們在其他地方看到的相當不同。」

1550
考古團隊在洞穴中發現了超過1550塊化石。

聲音

我們看到,越來越多的生物物種證明,大自然在試驗如何進化出人類,因此非洲平行出現了多個類人類生物。但只有一類最終造就了我們(人類)。

英國自然歷史博物館專家 Chris Stringer

作為一個古人類學家,這一刻我準備了25年。

發現新物種的古人類學家伯格(Lee R. Berger)

人類進化史上的重要發現

1829年尼安德特人在現在的比利時被發現,2010年的研究發現部份現代人是其混血後代。1891年第一個直立人化石在Java被發現,這一物種被認為出現在至少2萬年以前的非洲。1924年南非發現第一個南方古猿,它活躍在4億年以前。1974年埃塞俄比亞發現著名的露西骨架,後來她被追溯到距今32萬年。2005年埃塞俄比亞出土一個顎骨,這可能是智人屬最古老的化石。這一發現將從古猿進化到智人的過渡期縮短了280至300萬年。 (資料來源New Scientist、維基百科)

來源:New York TimesWSJCNNNational GeopraphicNew ScientistBBC

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