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MotherApp奪國際大獎:香港創科,是時候衝出小城

近年香港政府開始重視推動創新科技和支援初創企業,創科局局長楊偉雄上任時已呼籲「本港初創企業應放遠眼光,不應只着眼香港市場而不衝出國際,免得輸掉後怨天怨地」。


從香港這個小市場到衝出國際,又怎會容易?我們訪問了科學園創新企業MotherApp的創新業務總監Alan Hung、用戶體驗副總裁Wendy Tam,他們早前奪得世界信息峰會大獎(World Summit Awards,下稱WSA),可說是其中一家踏出成功第一步的公司。

比賽見聞

這次得獎的過程令Wendy和Alan非常鼓舞,Wendy說,其中一個PowerArena獲獎的原因,是技術可以在世界任何地區都能使用,並不只侷限在個別國家地區。「Social impact足夠,是令我們投票大幅領先的原因。」Wendy自豪地說。

比賽結束後,很多來自世界各地的評判和參與者都對PowerArena很感興趣,也令Wendy印象深刻,「比賽結束後很多人包圍我們,問我們關於產品的資料。」Alan覺得,產品得到這個世界性獎項的原因,在於他們走對了路,「找出世界各地相同的Scalable的問題,解決他,才會令產品在香港以外也找到發展空間。」

Wendy說,目前MotherApp會將目標放在內地和歐美市場,「我們想在這幾個市場有成績。」

得到業務機會

在這次MotherApp衝出香港的過程,Alan說他們得到的是一個商業機會,「我們發覺不是只有香港市場對我們的產品有需求。我們透過能力解決市場問題,見到商機。」Wendy則覺得遇到合作夥伴是難能可貴的,「透過這次機會認識,始終進軍外國市場不可能由零開始,或者只靠自己,需要認識高質素的夥伴。」

得獎以外,Wendy亦找到了外國人眼中對香港創新科技的認同,她這樣說,「得獎固然令人振奮,同時亦可以顯示香港的科技產品在國際上亦相當出色。我們常看到自己的不足,但在外國人眼中,香港是個既方便效率又高的城市,不少參賽者都曾表示很喜歡香港。此外,從今次經驗,我們明白到有些社會問題其實無分國界,如果我們能夠在香港做好,變相亦可幫助世界其他地方。」

而Alan則覺得這次經驗,證明在香港這個金錢至上的商業社會,創新科技可以有很多可能性。「WSA不是只這種科技有多先進,而是對城市貢獻有幾多,我覺得這是特別之處。我們不只是因為做生意而去拿獎,而是讓在香港從事科技事業的人看到兩個可能性:首先,香港人的科技事業含金量很高,是世界級的;第二,我們可以花多些時間去想想科技如何幫助社會。」

由「程式之母」到衝出香港

MotherApp於2007年創辦時,是流動應用方案顧問及開發商,翌年入選香港科技園的科技創業培育計畫。由10年前規模只得3個人的初創公司,發展至現時一年營業額過千萬元。MotherApp是香港首批手機應用程式(App)開發商,OpenRice、JobsDB、貿發局、海洋公園等都是其客戶。 MotherApp在港成立多年,最初只專注幫助人們寫程式,希望人人都很容易就做到App,想做「Mother of Applications」,才取名MotherApp。十年來,他們的焦點隨時代並進,首先轉而發展智慧城市方案,Wendy說,「我們開始把焦點放在如何以移動通訊技術幫助機構,我們希望不只是造一個程式,而是要有意義地運用科技。前提是,你對這問題了解有多深?舉例說,我們已與海洋公園合作多年,我們發現,要令遊客開心,員工的角色亦很重要,若技術幫到員工之餘,又幫到遊客,便能達致雙贏。」

而現在,MotherApp希望進一步衝出香港市場。Alan說,「我們的業務過往著眼於本地市場,而這個市場太小,我一直想如何能夠Scale up。我們做很多顧問工作,需要要有很多配套、人手,但這方面香港不是完全強勢。PowerArena是我們決定進軍國際市場的產品,而這個產品可以在其他市場用到。」

信念

作為一家香港創新企業,要選擇改變方向,不是一件容易的事。Alan覺得MotherApp其實已經太遲發展國際市場,「我們建立第十年才作這次決定,其中一個原因是因為對於本地市場失望,尤其是政府對於創新科技的忽視。」

香港政府的採購程序中,規定價低者得,而這規定對於創新科技公司非常不利,「初期做顧問工作很有心,希望可以做好一些幫助香港政府,但後來發現很多時候政府的評價都覺得我們表現最好,但由於不是最便宜,不能採購我們的服務。其實香港政府,你們真的想發展創新科技嗎?這個政策令整個行業都賺不到錢,最後無人做。」

MotherApp的信念,令他們看到香港市場外的另一個可能性。Wendy說,「我有一句說話,『Always start with problem』,不是市場有什麼我們就去追趕,而是想想究竟有什麼問題等我們去解決,現在我們還是會不斷去看看,世界技術領域有什麼改變,例如AI還是一項很新的趨勢,AI computer vision可以成為產品一大加強劑,所以我們必須迅速pick up和發展,你必須有勇氣去做。」

Alan則覺得,香港其實很小,但香港公司做科研很多都只是想做本地市場,「我覺得是被本地市場絆倒,其他國家的創新企業一早只是想做國際市場。」Alan建議初創公司需要加強對市場的了解,「初創公司為了短時間生存,做很多不同的東西去符合本地市場。但事實上香港這個小市場未必能容納太多不同類機構,到你發現無法生存時再想去外國已經太遲。」

WSA介紹

聯合國世界信息峰會大獎(United Nations World Summit Awards, UNWSA),是2003年起由聯合國信息社會全球峰會舉辦的國際性大獎,是國際上唯一由聯合國組織專門針對數字內容的大獎,是全球互聯網領域的最高獎項,目標是在世界各地選出最具影響力的創科產品。得獎公司技術需要符合聯合國可持續發展目標,其中第十一個「建設包容、安全、有抵御災害能力和可持續的城市和人類住區」,全球一半人口,即 35 億人住在城市中,但卻有 8.28 億人住在貧民窟。城市只佔陸地的 3% ,卻消耗著 60-80% 的能源及佔碳排放量的 75% 。

MotherApp贏得「WSA National Award 2017」和「Global Champion 2018」,奪獎過程如「過五關斬六將」:先在香港接受提名,擊敗當地參賽者後,等到兩年一度的WSA大賽,再與全球選手較量。今年WSA參賽者來自166個國家及地區,比賽共分8個組別,作品多達400項,他們在「智慧城市」組別中最終勝出。

MotherApp在香港贏得2017/18年度的ICT Award(資訊及通訊科技獎),因而得到入場券,其後被國際評委選中代表中國出賽。

得獎主要技術

MotherApp得獎項目名為「PowerArena」,透過流動網絡、人工智能(AI)及物聯網等技術,為政府或機構作實時的人流管理。這項目當初第一個客戶就是海洋公園,他們每年有數以百萬計遊客進園,人流多又密集,若能做好管理,對於改善前線運作及提升遊客體驗都起到重要作用。 該項目可分為3部分,第一部分是「Sense(感應)」,我們應用了物聯網和電腦視角(computer vision)等技術收集現場數據,換言之是「機器如何看世界」,例如看看有多少人在排隊、多少人聚集在某一個區域等。 收集到資訊後,來到「Manage(管理)」部分,亦即根據數據來作預測。舉例說,想玩過山車的遊客若現時開始排隊,預計所需時間是多少。 最後一部分就是「Act(行動)」,向前線工作人員或遊客發放實用資訊,例如遊客可以透過程式看到不同景點設施的等候時間。香港人口密集,而且每年都舉辦很多不同的盛事及慶典,以上技術很適合應用。

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