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學樂集團繼承大戲:CEO突然離世,辦公室戀情和意外遺囑公之於眾

學樂集團出版過《哈利·波特》等作品。執掌該公司的理查德·羅賓遜在離世後,將學樂的控股權和全部個人財產贈予了其公司一高管。


2005年7月15日,美國學樂集團(Scholastic Corp.)的小理查德·羅賓遜(M. Richard Robinson Jr.)拿著《哈利·波特與混血王子》的第一個美國版簽名版。 攝:Daniel Acker/Bloomberg via Getty Images
2005年7月15日,美國學樂集團(Scholastic Corp.)的小理查德·羅賓遜(M. Richard Robinson Jr.)拿著《哈利·波特與混血王子》的第一個美國版簽名版。 攝:Daniel Acker/Bloomberg via Getty Images

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今年6月,長期執掌美國學樂集團(Scholastic Corp.)的小理查德·羅賓遜(M. Richard Robinson Jr.)在馬薩葡萄園島(Marth's Vineyard)散步時突然離世,留下一個令人意外的繼任方案。

羅賓遜並未將市值12億美元的學樂集團的控制權交給兩個兒子或是兄弟姐妹,也沒有交給在疫情期間與他重拾友情的前妻,而是全部交予學樂的首席戰略官約爾·盧切斯(Iole Lucchese)。此外,盧切斯還繼承了他的全部個人財產。

《華爾街日報》(The Wall Street Journal)見到了羅賓遜2018年所立遺囑的副本,在這份遺囑中,羅賓遜將在學樂集團供職30年的資深員工盧切斯稱為「我的伴侶和最親密朋友」。羅賓遜的家屬以及學樂前員工在採訪中表示,他們兩人是長期戀愛關係。

學樂集團是全球最大的童書出版商之一,其出版作品包括《哈利·波特》(Harry Potter)系列和《神奇校車》(Magic School Bus)系列。盧切斯突然成為學樂的繼承人,導致這家擁有百年曆史公司的繼承事宜變得十分戲劇化,也引發了外界對於公司未來獨立性的質疑。

據知情人士透露,羅賓遜的一些家庭成員很不滿意,正在考慮採取法律措施,他們擔心的問題涉及各個方面,包括希望學樂保持獨立,以及對外人掌控羅賓遜的個人財產的不適。一名知情人士表示,一種可能是雙方達成協議,讓盧切斯同意將部分有投票權的股份轉讓給家屬,或者確保他們獲得更大的財產份額。

理查德·羅賓遜的次子莫里斯·「里斯」·羅賓遜(Maurice "Reece" Robinson)稱,父親將個人財物交給盧切斯的決定「出乎意料,令人震驚」。

「我最盼望的是這件事能友好地了結。」這位25歲的電影製作人在接受採訪時說。

34歲的長子約翰·本漢姆·「本」·羅賓遜(John Benham "Ben"Robinson)在一封電子郵件中表示,得知父親的遺產計劃時,自己「感覺猶如被人在傷口上撒鹽」。

他說自己7月28日與家人曾致電盧切斯討論羅賓遜的遺囑問題,此前他對盧切斯是未見過其人,也未聞過其聲。之後,里斯表示,「我們希望採取合作的方式來處理遺產。」他拒絕對此加以詳細說明。

理查德·羅賓遜去世時84歲。對於自己的遺產規劃和私生活,他一直嚴格保密。令一些同事感到沮喪的是,他從未培養過接班人。就連那些與他關係密切的人也不清楚他把大權交給盧切斯的動機。有前同事稱,他們認為兩人數年前就分手了。

羅賓遜名下還有價值約7000萬美元的大量普通股,其繼承權也尚不明了。

盧切斯拒絕置評。現年54歲的她於今年7月中旬成為學樂集團董事會主席。董事會成員彼得·沃里克(Peter Warwick)被任命為首席執行官。該公司拒絕讓沃里克發表評論。

 Maurice Robinson 是美國學樂集團(Scholastic Corp.) 的創始人,旁是兒子小理查德·羅賓遜(M. Richard Robinson Jr.)。
Maurice Robinson 是美國學樂集團(Scholastic Corp.) 的創始人,旁是兒子小理查德·羅賓遜(M. Richard Robinson Jr.)。攝:Bettmann Archive/Getty Images

閱讀俱樂部

此前,學樂集團僅有過兩任掌舵人:羅賓遜及其父親。1920年,老羅賓遜創辦了學樂,當時它還只是一家校園雜誌社。之後,學樂為一代又一代師生提供書籍和教育資料,除《哈利·波特》外,學樂還出版了《飢餓遊戲》(The Hunger Games)系列、《內褲隊長》(Captain Underpants)和《大紅狗克利福德》(Clifford the Big Red Dog)系列等知名讀物。數十年來,學樂的閱讀俱樂部吸引了大批學生,他們每月都會從該俱樂部訂書。

幾名知情人士稱,盧切斯曾推動學樂更積極地發展數字業務,這些年來,她有時會與羅賓遜發生衝突,即使兩人在一起時也是如此。「長期以來,約爾一直致力於追求創新,關注客戶需求,並最終強化學樂品牌。」一名公司發言人表示。

由於疫情導致學校停課,展會取消,學樂的核心業務遭受重創,帶領公司走出低谷的重任將落到盧切斯和沃里克肩上。在截至5月31日的財年中,學樂收入減少13%,至13億美元。

在疫情爆發前的整整五年裡,學樂的收入大體處於平穩狀態。該公司的市值為12億美元,幾乎與20年前一樣。

出版業內規模較大的競爭對手將學樂視為有吸引力的收購目標,主要出於其童書出版部門的成功。但業內高管表示,在羅賓遜掌控公司期間,他們認為學樂是一個家族企業,不會出售。

該集團在一份書面聲明中表示,「學樂是一個深受喜愛的品牌,在出版和教育行業一直處於領先地位,因此有人有意收購也不足為奇。」

理查德·羅賓遜的弟弟威廉·羅賓遜(William Robinson)在一次採訪中表示,他的父兄都希望學樂保持獨立。

「我們的家庭價值觀是,如果出售公司意味著學樂不再是從前的樣子,那我們寧可放棄這種交易的經濟利益。」他說,「每個人都知道學樂,喜愛學樂,它為老師們做了很多好事。對我們來說,它不僅僅是一樁生意。」

羅賓遜的一位姐妹瑪麗·蘇·羅賓遜·莫里爾(Mary Sue Robinson Morrill)在一份書面聲明中表示,她與兄弟姐妹一致認為,「我們的首要目標是延續學樂的使命和傳統,延續我們父親和兄弟迪克(Dick)的願景和輝煌的畢生事業,我們相信公司的新管理層將全力以赴實現這一目標。」

一份證券文件顯示,根據羅賓遜的遺囑和可撤銷信託,盧切斯將是該公司53.8%的A類股的唯一受益人,而A類股擁有絕大多數投票權。

文件顯示,總體而言,盧切斯被認為實益擁有包括A類股在內的300萬股學樂股票、屬於羅賓遜的200多萬股普通股(包括期權)以及她原有的137952股普通股和期權。

學樂發言人表示,羅賓遜名下價值約7,000萬美元的普通股最終不會歸盧切斯所有。目前尚無法得知羅賓遜家族信託基金的條款內容,以及與羅賓遜遺產相關的任何債務或納稅義務細節。

據提供數據和金融工具的標準普爾全球市場財智(S&P Global Market Intelligence)的資訊,羅賓遜的家族成員擁有一部分學樂股份,包括通過信託基金持有的約5%。

秘密繼承方案

於6月5日驟然離世前,作為健身愛好者的羅賓遜看起來身體狀態極佳,他的去世令家人和學樂高管大為震驚。他並未公開指定繼任者,數周以來人們都不清楚誰是公司下一位掌舵人。

6月28日,負責處理羅賓遜遺產規劃的盛信律師事務所(Simpson Thacher & Bartlett, LLP)合夥人勞拉·托米(Laura Twomey)要求紐約一家遺囑認證法院對他的遺囑採取行動。她寫道,由於股東達不到法定人數,公司無法應對「時效性強的決策或緊急情況」。

數日後,法院批准了這一請求,給予了盧切斯使用羅賓遜的A類股進行投票的權力。羅賓遜還指定盧切斯與學樂法律總顧問安德魯·海登(Andrew Hedden)作為其財產處置的共同執行人。

根據遺囑,盧切斯可以全權決定是否將羅賓遜的個人財產分配給他的兩個兒子,羅賓遜「請求,而非指示」她「按照她認為符合我意願的方式」分配財產。

羅賓遜的兩個兒子認為這種情形讓他們非常痛心。「從遺囑上看,你可能會以為他根本不和兒子們見面,」里斯說,「但事情不是這樣的。過去兩年裡,我們每周見面好幾次。」

一些與羅賓遜關係密切的人表示,他曾談過自己年輕時在公司是如何努力打拼的。他於1962年加入公司,擔任雜誌助理編輯。他的兩個兒子都沒有在學樂謀求過事業發展。

從事過紀錄片相關工作的里斯說,他曾試圖參與學樂的發展,但沒有在該公司全職上班。「我覺得自己算是一名顧問,」他說,「我不想犧牲自己20歲出頭的年紀守在一家公司工作。」

他的哥哥本表示,自己經營著一家鋸木廠和作坊,用馬薩葡萄園島的樹木生產木材、地板和家具,依靠這片土地生活。他在一封電子郵件中寫道,「我捕魚,宰鹿。」他還自稱為作家,是「尚未講述自己故事的桂冠詩人」。

他小時候常在紐約市SoHo區的學樂總部玩,十幾歲時在學樂商店工作,並打扮成「克利福德」狗的樣子參加遊行活動。

在回覆電子郵件時,這位長子表示他父親「重視我對所有事情的看法,尤其是公司發展軌跡的相關問題」。近幾年他告訴父親自己希望更多地參與公司事務,包括「最明確地說,我希望成為董事會成員」。

盧切斯於1991年加入學樂加拿大公司,擔任讀書俱樂部的助理編輯。她真正嶄露頭角是擔任學樂加拿大公司的聯席總裁。2014年,盧切斯被任命為首席戰略官,開始在學樂美國公司施展才華。兩年後,她成為學樂加拿大公司的唯一總裁,並於2018年又擔任了學樂娛樂公司總裁。提交給紐約代理法院的一份宣誓書顯示,盧切斯是加拿大人,在安大略省有一處住所,也是美國永久居民。

有前高管表示,盧切斯把很多精力放在發展學樂集團的娛樂業務上。2019年,學樂在亞馬遜Prime Video和美國公共廣播公司(PBS)兒童頻道推出了《大紅狗克利福德》的電視重啟版,同名電影預計將由派拉蒙電影公司(Paramount Pictures)發行。盧切斯還負責學樂的數字內容和營銷活動。

前員工稱,羅賓遜和盧切斯之間的關係時而甜蜜,時而爭論不休。他們表示,兩人有時會在會議上公開發生衝突,某些情況下,是因為盧切斯想要冒更大的風險來擴大公司規模。儘管如此,羅賓遜還是很依賴她,她仍是羅賓遜核心圈子的一部分。

2020年春天,學樂受到新冠疫情的衝擊,公司校園雜誌部門迅速採取行動,開發免費在線中心,其中包含以學樂出版的兒童書籍為特色的課程計劃。

高管們表示,盧切斯對自己錯失的商機感到沮喪,因為學樂沒有跟蹤網站用戶的資訊,也沒了解他們可能對學樂其他哪些產品感興趣。一名高管說,羅賓遜在其他人面前對盧切斯的擔憂不屑一顧。儘管公司後來推出了每月5.99美元的訂閱服務,但並無吸引力,後來該服務被取消。

羅賓遜將在學樂集團供職30年的資深員工盧切斯稱為「我的伴侶和最親密朋友」。
羅賓遜將在學樂集團供職30年的資深員工盧切斯稱為「我的伴侶和最親密朋友」。 網上圖片

「比克森夫婦」

羅賓遜和盧切斯的多年戀愛關係在公司內部是公開的秘密。前員工表示,他們並不認為這不合適,儘管有時會使工作場所的氣氛變得有點尷尬。

對於公司的一些員工來說,在入職後不久意識到這兩個人是一對,是一個必經過程。在一些員工看來,會議上的衝突聽起來像是私人恩怨。一位前高管稱他們為「比克森夫婦」(the Bickersons)。

學樂將這些交流描述為戰略上的專業分歧,並拒絕回答集團是否有針對管理人員與下屬戀愛的相關政策。

斯泰西·萊洛斯(Stacy Lellos)是學樂玩具部門Klutz的前總裁,她於今年6月離職。她表示,盧切斯和羅賓遜性格互補。她稱讚羅賓遜支持女性領導人的晉升,建立了一種可以暢所欲言、可以向他發起挑戰的文化。

「約爾有自己的觀點,她也會分享自己的觀點。」她說,「我很欽佩女性領導自由坦率地發言,在我看來,有我參與的這些會議場合,這是被鼓勵的。」

瑪麗安·卡彭內托(Marianne Caponnetto)曾長期擔任學樂董事會成員,她於2018年離職。她表示不記得羅賓遜曾向董事會透露過自己的戀情,也不記得董事會曾就他和盧切斯之間的關係進行過任何重要討論。「在我的印象中,她是一個強大、聰明的女人。」卡彭內托說。

學樂前資深員工說,公司就是羅賓遜的生命。

他的第二任妻子海倫·本漢姆(Helen Benham)是他兩個兒子的母親,1974年,本漢姆在學樂集團的藝術部門工作時與羅賓遜相識,但兩人直到80年代中期才開始約會。羅賓遜的辦公室裡曾有她的巨幅肖像。本漢姆曾是學樂董事會成員,在學樂工作了30多年,後來晉升為小學雜誌的編輯主任。

「在撫養兩個孩子的同時,我的生活也都是圍著學樂轉,」她在一封電子郵件中說,「迪克不止一次對我說,‘你比我更關心學樂’。」

在學樂集團工作了22年的讓·費維爾(Jean Feiwel)曾擔任商業出版部門的高級副總裁,她於2005年離職。她表示,本漢姆「在許多本職工作之外的事情上發揮了重要作用。」

本漢姆曾協助羅賓遜進行其他商業交易,包括他對紐約市Balthazar和Pastis等餐廳的投資。

夫妻兩人於2003年離婚,隨後她離開了學樂集團。家族成員稱,近年來他們的關係又變得親密起來,2019年底,兩人經常在一起。

「由於疫情的緣故,他總是一個人呆著,每天在學樂紐約總部工作12個小時。」家屬在一份訃告中如是寫道,「他唯一的休息是在被他稱為天堂的小島上度周末。」1992年,他和本漢姆在島上買了一處房產。他去世前,正和本漢姆以及兒子裡斯在那裡的一條小路上散步。訃告中沒有說明其死因。

本漢姆在一封電子郵件中表示,羅賓遜「工作之餘的所有時間都與我們共度。不僅是周末,他在工作日的晚上也經常來曼哈頓和我們待在一起。他正在回歸家庭。」她拒絕談論盧切斯,並稱羅賓遜去世時自己就在一旁的經歷「令人極度痛苦」。

談到羅賓遜決定把個人財產留給盧切斯時,本漢姆表示,「我很震驚,我們沒想到會這樣。」

羅賓遜家族計劃9月在紐約為已故的羅賓遜舉行私人追悼會。學樂集團也在策劃公司的紀念活動。

英文原文:Succession Drama Grips Scholastic: CEO’s Sudden Death, an Office Romance and a Surprise Will

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