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世衛專家組發現中國新型冠狀病毒病例首發時間可能比已知更早

據WHO調查人員稱,2019年底武漢首次發現病例之前的兩個月裡,中國中部地區約有90人因類似新冠肺炎的症狀而住院。


2021年1月31日武漢,世界衛生組織調查人員訪問華南海鮮市場。  圖:Getty Images
2021年1月31日武漢,世界衛生組織調查人員訪問華南海鮮市場。 圖:Getty Images

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據世界衛生組織(World Health Organization, 簡稱 WHO)調查人員稱,2019年底武漢首次發現病例之前的兩個月裡,中國中部地區約有90人因類似2019新型冠狀肺炎的症狀而住院。他們表示,將向中國政府施壓,要求允許進行進一步的檢測,以確定病毒是否比已知時間更早就已開始傳播。

根據調查人員的說法,過去兩個月,中國政府有關部門對其中約三分之二的患者進行了抗體檢測,並表示沒有發現感染該病毒的痕跡。但調查疫情起源的 WHO 團隊成員表示,任何抗體都可能已在拖延期間消退到無法檢測到的水平。

帶領 WHO 上述團隊的食品安全科學家安巴雷克(Peter Ben Embarek)說:「需要進一步的研究。」該團隊周三結束了對中國為期四周的訪問。

WHO 團隊的成員表示,他們敦促中國對2019年秋季在湖北周邊收集的血液樣本進行更廣泛的檢測,以尋找有關病毒首次傳播時間的證據。武漢地處湖北。WHO調查人員稱,中國當局表示自身還沒有獲得必要的權限來測試樣本。其中許多樣本保存在血庫中。

中國向 WHO 披露的資訊令人懷疑可能早在2019年10月病毒就已經在中國傳播,而如果能更早發現也許有助於在疫情成為全球大流行之前被遏制住。中國政府表示,中國發現的首例感染者於2019年12月8日出現症狀。迄今疫情已導致全球逾230萬人死亡。

國家衛健委疫情應對處置工作專家組組長梁萬年周二表示,中國政府有關部門已對血液樣本進行了抗體檢測,並翻查了來自233家醫療機構的病歷,但沒有發現病毒在2019年12月初之前就在武漢周邊傳播的證據。

他說,在2019年12月之前的幾個月中,全死因和肺炎死亡監測數據未見死亡趨勢出現意外波動的證據,對感冒藥和咳嗽藥銷售數據的分析也未能提供有用資訊。

北京方面一再試圖傳達這樣一種資訊,即中國成功控制了一場始於其他地方的疫情。周三,中國外交部發言人重申了中國政府的說法,即疫情早在2019年下半年就已在包括美國在內的世界其他地區出現,並敦促這些國家邀請 WHO 進行調查。

WHO 周二表示,病毒因實驗室事故而泄露的可能性不高。團隊成員達薩克(Peter Daszak)表示,WHO 現在將把大部分注意力轉向東南亞,並希望對那裡的野生動物和動物產品供應鏈進行仔細審視。

WHO 代表團訪問期間,調查人員說,他們收到了中國當局提供的病歷資料,這些醫療記錄來自中國有關部門在湖北省調查的233家醫療機構、涉及大約92個人的病歷。這92人都曾有肺炎或其他類似肺炎的症狀。最近幾個月中國有關部門要求對那些患者進行抗體檢測。

安巴雷克說,其中大約三分之一的人已經死亡或拒絕接受檢測。他和團隊其他成員說,其他人的血清檢測呈陰性;血清檢測是為了尋找抗體。

安巴雷克說:「數字不是那麼重要。重要的是,我們並不真正知道在感染一年多後利用血清測試來檢測抗體的可靠性如何。」WHO 的另一位研究員、微生物學家倫德茨(Fabian Leendertz)說,過去那麼久了,發現抗體的可能性應該不高。

WHO 團隊中的荷蘭病毒學家科普曼斯(Marion Koopmans)表達了相同的擔憂。「根據我們對血清學的了解,在這92個病例中,至少會有一些陽性結果,」她說。「抗體確實會消失。抗體水平會下降,但如果是嚴重感染,抗體水平不會下降得那麼快。」

假如這90個病例中存在感染病例,可能有助於解釋研究人員認為2019年11月和12月在歐洲、甚至可能在美國出現的疑似病例。

在最近的一項研究中,意大利研究人員發現有證據表明米蘭地區一名四歲男孩曾感染病毒,在2019年11月30日,這名男孩曾因出現呼吸道症狀和嘔吐接受治療。研究人員在回顧性檢測這名男孩的呼吸道樣本以及其他患者的樣本時,發現他樣本中的 RNA(核糖核酸)與部分病毒 RNA 完全匹配。

早在2019年12月,也就是2020年1月19日美國發現首例確診病例幾周前,美國也可能已經出現了一些病例。

2020年10月15日武漢,一位遊客在武漢市文化博覽中心參觀中國對抗2019冠狀病毒的展覽。
2020年10月15日武漢,一位遊客在武漢市文化博覽中心參觀中國對抗2019冠狀病毒的展覽。圖:Getty Images

研究人員在數十份被保存下來用於研究的血液樣本中發現了疑似感染。究竟有多少人感染了這種新病毒還不清楚。研究人員表示,這種病原體更有可能是在其他地方傳播並輸入美國的,而不是源於美國。

許多科學家認為,在武漢同時出現足夠多的病例從而被發現之前,病毒可能已經傳播了一段時間。亞利桑那大學(University of Arizona)和加州大學聖地亞哥分校(University of California San Diego)的研究人員去年秋天進行的一項建模研究表明,該病毒可能早在2019年10月中旬就已經在湖北悄然傳播。

加州大學聖地亞哥分校的進化生物學家、上述研究的作者沃特海姆(Joel Wertheim)表示,2019年10月和11月出現90名有類似症狀的患者住院,這麼大的數字令人吃驚。該研究已發布在一個在線服務器上,並已提交給期刊發表。

沃特海姆稱,如果發現任何確診病例都將提供大量資訊,基因組測序結果會讓人眼前一亮。他表示:「這將有可能改變我們對這場疫情是怎樣開始的理解。」

哥倫比亞大學(Columbia University)傳染病流行病學家米勒(Maureen Miller)表示:「這其中包含很多政治色彩。」米勒稱:「當時該病毒的傳播範圍可能比他們認為的要廣得多……現在做抗體檢測太晚了。機會已經錯過。」

WHO 團隊表示,這種病毒很可能是從蝙蝠傳播到另一種動物,然後再傳給人類,而不是從實驗室傳播出來。他們還提出,該病毒可能是從其他國家進入中國的,或許是通過從東南亞等地區進口的冷凍產品。

中國政府已否認病毒可能來自武漢的一個實驗室。特朗普(Donald Trump)政府此前曾表示,存在大量尚未披露的證據能證明病毒可能源於武漢實驗室。北京方面則聲稱,該病毒可能通過進口冷凍食品進入了中國。

梁萬年表示,中國專家組查閱了來自不同國家的未發表研究,這些研究表明,在武漢發現病毒的前幾周,該病毒就已在國外傳播。WHO 團隊表示,願意在意大利等其他國家更深入地進行此類研究。

美國周二表示,除中國以外,沒有發現其他潛在病毒源頭,並希望查看 WHO 為期四周的病毒溯源工作的基本資料。

WHO 之前就希望看到武漢第一例已知病例出現之前幾天,任何有類似肺炎症狀的住院患者的抗體檢測結果。但此類檢測是上月才進行的,如果時間能大大提前,可能顯示出感染跡象,從而將提供一個重要線索。

這一檢測延誤使得 WHO 專家組更加依賴於2019年11月前後採集、並一直存放在中國醫院或血庫中的的血液樣本。但專家組成員表示,現有樣本並不具有整體代表性,因為包含較大比例的兒童,而兒童血液樣本幾乎無法提供疫情早期傳播方面的線索。

對血液樣本的進一步系統研究將有助於確定2019年12月之前該病毒是否已在中國傳播。

「提出建議很容易,但做到這一點並不容易。」科普曼斯稱,他援引中國有關部門的聲明說,他們沒有獲得進行此類檢測的許可。「我們討論過這個問題,中方肯定也是有興趣的。」

WHO 團隊的丹麥流行病學家費希爾(Thea Fischer)也稱,她建議對健康人口中的代表性人群進行系統的血清學研究,就像在其他幾個國家進行的一樣,這一步「將讓我們更接近了解更早的時候人口中可能存在的傳播情況」。

她稱她已經要求和武漢獻血中心會面,並在雙方會晤時確認可以獲得樣本,官員對未來合作的想法持開放態度。

研究人員表示,查看是否保存了可以進行檢測的呼吸道或其他疾病的患者樣本也很重要。

英文原文:Possible Early Covid-19 Cases in China Emerge During WHO Mission

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