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電子書 vs. 紙本書: 還有討論的意義嗎?

書的未來,未來的書


iPhone面世十周年,沒有人懷疑智能電話為世界帶來的革命性改變。同樣踏入第十個周年,Kindle卻沒有令「傳統的紙本書籍會否被電子書取代?」的辯論終結。

Kindle是第一部取得成功的電子閱讀器,據報它在這十年來,為Amazon帶來數億美元收入。它的電子油墨(e-ink)技術,令文字在電子屏幕看來更像印在紙張上,曾令人期待/擔憂電子書將會取代紙本書籍。十年過去了,儘管電子書逐漸普及,但在英國和美國這些出版重鎮,紙本書的銷量近年卻不跌反升。這場「電子書vs.紙本書」的校競,並沒有想像中一面倒。

書本和電子產品都是時代產物

閱讀當然並不局限於書本。雖然電子書並沒有徹底取代紙本書,但電子屏幕搶去讀者眼球、互聯網搶去讀者的閱讀時間,卻是不爭的事實。紙本印刷作為傳遞資訊、思想和娛樂的媒介,被互聯網取代的趨勢已無法逆轉。例如潮流雜誌曾經是城巿生活的指標,但現在如果等待潮流雜誌出版才追趕潮流,結果注定會落後於潮流。沒有在社交媒體廣泛流傳的評論文章,意見再精闢也難以引起迴響。至於紙本書作為知識的載體,當然比不上互聯網的巨大容量,有些大學圖書館,購買新書時亦以電子版本為先,藉以節省儲存空間。

無論我們多麼熱愛書、多麼珍惜紙本印刷,我們也不得不承認紙本書的局限。尤其是城市居住環境狹窄,又為實體書添上一條「佔用空間」的罪名。

翻開書本的歷史,紙張的發明取代了竹簡、絲帛和羊皮等,成為文字出版的主要載體。但紙張真真正正成為日常生活一部分,卻是在工業革命之後--現代化的印刷機令出版商可以大量印製書報;而身處人際關係疏離的工業社會的人們,亦只有通過書報,才能接收必須的資訊、接觸新思想,以及靠閱讀消閒,享受活躍於紙上的娛樂。

如果說書本的普及是工業革命的產物,那麼iPhone和Kindle這類電子產品,自然是數碼時代的代表。我們身處的現代社會,生活節奏急速、重視影像、追逐最新資訊、講求社交媒體的存在感--這些時代特質,都似乎與書本的性格背道而馳。方便輕巧、接通互聯網、提供多媒體娛樂的電子產品,自然較紙本書迎合現代人的生活方式。

跟紙一樣的「電子紙張」

紙本書還沒有被時代淘汰,原因是紙張有些優勢仍然無法被電子屏幕追上。雖然我們已習慣長時間盯著平板電腦,但電子屏幕跟紙本書的閱讀經驗,還有很大的距離。

如果有一天,跟紙張一模一樣的電子屏幕面世,哪麼我們還需要紙本書嗎?

Photographer: Armin Kübelbeck, CC-BY-SA, Wikimedia Commons

這不是甚麼天方夜談。除了顯示文字的技術外,一直以來都有不少企業和科研機構著手研究便於閱讀、可書寫、可捲曲,在陽光下仍可清晰閱讀的「電子紙張」(electronic paper)。近年出現不少相關的的技術突破,「電子紙張」已像普通膠片一般薄,並且能夠像報紙般捲起,令電子閱讀器更輕便——類似的OLED曲面屏幕技術,早已廣泛應用於電視和手提電話。試想想,若再進一步,「電子紙張」除了可以捲起,還可以隨意對摺,那就幾乎跟紙張一樣。若再將一疊「電子紙張」釘在一起,那就不是一本書嗎?

「電子紙張」暫時仍無法像報紙柔軟,無法對摺,摸上手的質感也不一樣。但問題是,就算解決了這些技術問題,成功發明「像紙一樣」的「電子紙張」,紙張仍然有無法被取代的特點:紙張有不同質感、厚薄、堅韌度,可以剪裁成各種形狀,以至油墨及紙張隨年月氧化所產生的氣味,都不是「電子紙張」所能取代的,而這些恰恰都是不少讀者愛書的原因。

從這個例子可見,「電子紙張」的出現無疑突出了紙本書的不足,但同時讓我們更深入了解紙張的特質。「電子書 vs. 紙本書」這條問題還有討論的意義,目的不是探討誰將會取代誰,而是思考這兩種閱讀媒介各自的優劣。

書的未來、未來的書

那麼,書的未來會是怎樣的?

紙張和電子屏幕仍然屬不同媒體,紙本書和電子書的未來,是就善用彼此的特點,為讀者帶來不同的閱讀經驗。像電子書絕不只是上載印刷版本的PDF檔案,更應該善用互聯網的特性,例如附加影片、連結網絡群體進行交流,這些都是令書本更有效被閱讀的方式。

閱讀和書本亦不應局限於傳統形式。在這個節奏急速、閒暇變得零碎的年代,有聲書正在填補了行程間的空檔,讓我們可以一邊駕車、乘車、做飯、洗碗,一邊以另一種模式「閱讀」書本。根據The Publishers Association及The Association of American Publishers的數據,英美兩國的有聲書銷量,在去年分別上升28%和29%,這都證明未來的「書本」,將會以貼近現代生活的方式呈現,繼續滿足這個時代讀者的需要。

Illustration: linepaper
Illustration: linepaper

此外,像近年流行的繪本、攝影書和立體書等,仍然為不少讀者帶來獨特的閱讀經驗,這都不是尺寸標準化的電子屏幕所能比擬的。只要善用紙張的特質,紙本書仍然有無法被取代的地位。

以往我們往往不自覺將互聯網和書本對立起來,認為電子屏幕最終會淘汰紙張。但紙本和網上閱讀始終是不同媒介,與其討論誰取代誰,不如思考兩者如何補足。無論在紙上,抑或在線上,大家都可以享受閱讀,這不是最美滿的結局嗎?

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