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SpaceX 引領航天業變革:首次成功發射「二手」火箭,發射成本可降三成


SpaceX 成功發射回收過的一級火箭,航天史上首次。
SpaceX 成功發射回收過的一級火箭,為航天史上首次。攝:NASA via Getty Images

美國東部時間3月30日18時27分,位於佛羅里達州梅里特島的甘迺迪太空中心(KSC)進行了一次載入史冊的發射:太空探索科技公司 SpaceX 首次將曾經發射並回收的「獵鷹9號」(Falcon 9)一級火箭再度成功發射升空。

在將盧森堡 SES 公司 SES-10 通訊衞星運送至預定位置後,這枚「二手」一級火箭與其他部分分離並掉頭飛向大西洋,隨後在名為「當然,我依舊愛你」(Of Course I Still Love You)的海上自主移動火箭降落埠(ASDS)成功軟着陸

我們為達成此目標花費了很長時間,算算都快有15年了。雖然期間碰到了很多困難,但我非常自豪 SpaceX 能夠創造這一航天史上的里程碑式成就。

SpaceX 創始人兼首席執行官馬斯克(Elon Musk)

SpaceX 再次成功回收的一級火箭是獵鷹9號的核心部分,用於裝載主發動機和發射所需的大部分燃料。該一級火箭曾於2016年4月8日成功發射並首次實現海上回收,當時它的任務是運送「天龍號」貨運飛船(Dragon Spacecraft)飛往太空,將充氣式太空艙送往國際空間站供宇航員使用。在此次成功發射並回收二手火箭之前,SpaceX 已經進行了13次回收嘗試,其中有8次成功。

一級火箭再次成功回收後,SpaceX 創始人兼首席執行官馬斯克(Elon Musk)在發射現場直播中表示:「這意味着我們可以用同一個一級火箭實現多次發射,而一級火箭是火箭整體中最昂貴的部分。這一成功無疑將導致航天業的巨大變革。」在此之前,幾乎所有的軌道火箭都是一次性消耗品,一旦將攜帶物送往太空後就被拋棄,故而每次太空任務都需要耗費幾億甚至幾十億美元生產一枚全新的火箭。

SpaceX 總裁 Gwynne Shotwell 表示,由於成本大大降低,將來願意選擇使用二手火箭進行太空任務的客戶,最多可以享受高達30%的折扣。目前全新獵鷹9號的單次發射費用約為6000萬美元,因此使用二手火箭的發射費用估計在4000萬美元左右。不過據 Space News 報導,最初幾次使用二手火箭進行發射任務的客戶,將會享受更高折扣,但 SpaceX 和 SES 都沒有披露這次發射任務的費用。

除了 SpaceX,業內其他企業也正緊跟腳步:亞馬遜創始人兼首席執行官貝佐斯(Jeff Bezos)的私人火箭公司 Blue Origin,也已經使用類似火箭成功發射與回收了5次;而成立於2006年、由洛歇·馬丁(Lockheed Martin)公司和波音公司各出資50%成立的美國聯合發射聯盟(United Launch Alliance),也正在設計可回收使用的火箭系統。

總部位於倫敦的衞星電話服務商 Inmarsat 是 SpaceX 的客戶之一,其首席技術官 Michele Franci 認為,如果發射成本下降,像他們這樣的公司就可以發射更多衞星,以建立更好的通訊網絡。但他也指出:「問題是他們可以重複使用每個火箭多少次,以及他們多久可以重複使用一次?」

10-100
馬斯克聲稱,SpaceX 研發的火箭至少可以重複使用10次,甚至有可能高達100次。

聲音

我們確實享受了一定的折扣,以鼓勵我們參與這一歷史進程。但這不僅僅是錢的問題,我們正在經歷新觀念的衝擊,必須有人率先邁出這一步。

SES 首席技術官 Martin Halliwell

來源:VergeBBCNPR


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