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把計程車送上天! 美國太空總署30年資深工程師跳槽 Uber


Uber請NASA工程師研發飛車。圖為飛車概念圖。
飛行汽車究竟長什麼樣,至今還沒有一個非常成熟的方案。YouTube網站截圖

在未來,你或許將不止在城市道路上看到 Uber,很可能在天上也飛馳着這家公司的標誌。據多家媒體報導,近來積極發展不同交通項目的 Uber,自2016年提出空中交通的願景後,最近更進一步延攬了提出飛天汽車構想的美國太空總署(NASA)資深航天工程師摩爾(Mark Moore),來主導其 「Uber Elevate」 飛車計劃,準備探索飛行汽車的可能性。

摩爾之前在 NASA 負責設計未來空中交通的解決方案,他在2003年便已提出「個人空中汽車」(Personal Air Vihecle)的構想,認為機場系統將會衍生出短距離飛行系統;2010年,摩爾又描繪出「垂直起降器」(Vertical takeoff and landing,VTOL,即飛天汽車)的型態,指此飛行器可如直升機般起降,但體型更小、速度更快,從而可減少晨間通勤的擁堵惡夢。

Uber 在2016年10月的願景白皮書中,首次提出了飛行出租車的構想:在此空中交通系統中,小型飛車能垂直起降,並利用城市現有的基礎設備如直升飛機停機坪和摩天大樓屋頂作為轉運點,連結現有的常規 Uber 計程車服務,將乘客送至目的地。不過,噪音污染、車輛效能與電池壽命等問題仍待解決。

身為此白皮書的諮詢委員之一,摩爾對於 Uber 的願景與潛在影響力印象深刻,因而決定在退休前,自他效力30年的 NASA 跳槽至 Uber,擔任 Uber Elevate 計劃的飛航工程總監。他表示,Uber 是此新興領域最有能力的領導者、最可能使飛車市場成真。

但 Uber 目前尚未開始真正打造其飛行汽車,甚至曾表示過該公司無意成為飛車開發者。其尖端產品部門主管 Nikhil Goel 就此次延攬摩爾回應稱,Uber 視自己的角色為整個空中交通生態系統的催化劑。

對此新產業,摩爾坦承現下有許多阻礙。除了技術問題外,每間飛車公司還須各自與供應商協商造價,並需要向監管單位就執照及交通法規等問題進行遊說。

但摩爾也表示,擁有5500萬活躍乘客的 Uber 能展現未來的飛車市場是一個大型、有利潤且安全的市場,因為倘若沒有像 Uber 這樣的商業模式,那麼這一切都只是一個「狂野的科技遊戲」,而非明智的投資。

除了 Uber 外,早在幾年前,摩爾的計劃就讓 Google 母公司 Alphabet 首席執行官佩奇(Larry Page)深受啟發,因而創立了飛車公司 Zee Aero 與 Kitty Hawk。而飛機製造商空中巴士(Airbus )也在2016年成立了 Urban Air Mobility 部門,預計在2017年年底測試空中飛車。

聲音

正如摩天大樓允許城市更有效地使用有限的土地,城市空中交通將使用三維的空中空間來緩解地面的交通壅塞。

Uber Elevate 願景白皮書

來源:Ars Technica金融時報雷鋒網

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