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「三體」星系發現宜居星球,這會是地球人星際移民第一站嗎?


Proxima b 行星位於地球約4光年以外的外太空。
新發現的這顆比鄰星b行星位於地球約4光年以外的外太空。ESO/M. Kornmesser/Handout via Reuters 圖片

去年7月,美國太空總署(NASA)曾發現迄今為止與地球「最相似」的宜居行星「開普勒452b」,但它距離地球有1400光年(以光速行走1400年的距離)之遠,讓我們望塵莫及。而歐洲天文學家近日終於發現離地球最近的一顆系外宜居行星,讓人類的星際移民夢重燃希望。

8月24日,歐洲南方天文台(ESO)宣布,科學家們藉助 ESO 及其他研究設施,在距離太陽系最近的恆星半人馬座比鄰星(Proxima Centauri)周圍,新發現了一顆行星。它位於比鄰星的「宜居帶」(Habitable Zone)內,即其到恆星距離適中,行星表面溫度恰好允許液態水存在。

這意味着這顆行星表面有可能存在適宜生命居住的環境條件,而到地球僅4.24光年(約40萬億公里)的距離,令它很可能是最理想的「地球2.0」。科學家將這顆行星命名為「比鄰星 b」(Proxima b),詳述這項里程碑式發現的論文已於8月25日在《自然》雜誌(Nature)發表

這一岩石行星的質量略大於地球,也是迄今已知距離我們最近的系外行星——也有可能是太陽系之外能夠讓生命棲息的最近場所。

ESO 聲明

比鄰星 b 的發現過程

成立於1962年的 ESO 是由15個國家組成的天文研究組織,目的是為歐洲天文學家提供先進的設施在南半球研究天文學。2016年上半年,位於智利境內 La Silla 的 ESO 3.6米望遠鏡上安裝的 HARPS 光譜儀對比鄰星進行觀測,同時世界各地的其他望遠鏡也進行了同步觀測,這一項目被命名為「黯淡紅點」(Pale Red Dot)。

這是因為於1915年被發現的比鄰星是半人馬座阿爾法星系(Alpha Centauri)「三星系統」(即三顆恆星以引力互相牽引的「三體」)中最暗的一顆恆星。但它亦是其中最靠近太陽的恆星,其中文名稱取自「天涯若比鄰」之意。

該項目由倫敦大學瑪麗皇后學院教授 Guillem Anglada-Escudé 領銜,旨在研究比鄰星周圍可能存在的行星產生的引力效應,這種引力會導致恆星來回晃動。結合來自「黯淡紅點」項目的數據,以及此前 ESO 等機構的觀測數據,研究團隊最終發現:比鄰星有時會以每小時5公里的速度接近地球,有時又會以相同的速度遠離地球,而這種有規律的運動大約以11.2天為週期。

對這一引力效應的分析顯示,比鄰星周圍存在一顆行星,其質量至少為地球的1.3倍,公轉軌道距離比鄰星約700萬公里——僅相當於地球到太陽距離的5%。引力效應是因為它圍繞着温度較低的比鄰星以11.2天的週期公轉,其温度條件則恰好適宜液態水存在於地表。

專家指出佈滿岩石的Proxima b表面有可能液態水存在。
專家指出布滿岩石的比鄰星b表面可能有液態水存在。ESO/M. Kornmesser/Handout via Reuters 圖片

如何到達這顆星球?

隨着 NASA 開普勒望遠鏡的升空以及技術的進步,太陽系外行星的發現數量已經劇增,但其中大部分都不是地球或火星那樣的岩石行星,或者到恆星的距離無法維持適宜温度讓液態水存在。即使是與地球最相似的開普勒452b,其遙遠距離也讓人類難以在可預見的未來造訪。

但比鄰星 b 的發現,讓人類距離在宇宙中搜尋到外星生命甚至移居的目標更進一步。今年4月,英國物理學家霍金(Stephen Hawking)、俄羅斯科技業投資人米爾納(Yuri Milner)、Facebook 創辦人朱克伯格(Mark Zuckerberg)聯合宣布「突破攝星」(Breakthrough Starshot)太空探索計劃,將開發出飛行速度高達光速五分之一的微型太空探測器「納米飛行器」(Nanocraft)。

這款飛行器一旦研發成功,將能大大縮短實地考察其他星系的進度:從地球飛到比鄰星 b 只需要20年。但在現在,用人類最快的太空船都還需要3萬年時間。

聲音

我們已經發現了許多系外行星,未來還將發現更多。但尋找距離最近的地球翻版並取得成功將成為我們畢生的回憶。這項發現凝聚了很多人的故事和他們付出的努力。這一結果也是對他們所有人的致敬。接下來要做的是,就是搜尋比鄰星 b 上的生命。

「黯淡紅點」項目領導人 Guillem Anglada-Escudé

好消息是,三體星現在正處於恆紀元!壞消息是,根據偉大的探知可逆定律,地球被發現也是遲早的事!

網友「三體-海人」

比鄰星 b 上面是否會有科幻作家通過觀察4光年以外的太陽系然後寫了部《一體》?

網友「大頭米少」

半人馬座阿爾法星

即南門二(Alpha Centauri 或 Toliman),雖然肉眼分辨不出來,不過南門二實際上是一個三合星系統,其中一顆恆星是全天空第4明亮的恆星。不過因為其中兩顆恆星距離過近,肉眼無法分辨出來,所以它們的綜合視星等為-0.27等(超過第3亮的大角星),絕對星等為4.4等。南門二也作為南十字星座最外圍的指引而聞名,因為南十字星座的位置太過南邊,所以大部分的北半球都看不到。南門二是距離太陽最近的恆星系,只有4.37光年(約277,600天文單位)。比鄰星(Proxima Centauri)通常被認為是這個恆星系的成員,距離太陽只有4.24光年。因為南門二距離地球相對較近,所以在關於星際旅行的冒險小說中,理所當然將它當成「第一個停靠港口」,並預測在人口爆炸時甚至會對這個恆星系進行開發與殖民活動。這些觀點通常也在科幻小說與電子遊戲中出現。(資料來自維基百科)

來源:科學美國人獨立報BBCESO

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