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NASA18年前探測器飛掠土衛二探究外星生命


NASA 探測器拍攝土衛二照片。攝:REUTERS/NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
NASA 探測器拍攝土衛二照片。攝:REUTERS/NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

10月28日,美國太空總署(NASA)於18年前發射的「卡西尼」號(Cassini)土星系統探測器實現了對土衞二(Enceladus,土星的第六大衞星)最近距離(約49公里)的飛掠。卡西尼號在土衞二南極上空僅幾十秒的穿越時間內,除拍照外,還對該處羽狀噴流(Plume)的化學成分進行了測量。科學家們希望通過這次數據採集,來探究這顆星球表面冰層下的液態水海洋,並藉此尋找該處存在生命的證據。

我們知道生命體需要三個元素:水、化合物和能源。現在,一些證據告訴我們,土衞二擁有這三樣東西。

卡西尼號項目科學家 Morgan Cable

1789年,英國天文學家威廉·赫歇爾(William Herschel)發現了土衞二,他的兒子後來以希臘神話中的巨人 Enceladus 為這顆星球命名。在進行實際探測之前,人類只知道土衞二是一個被冰覆蓋的衞星。

1997年,「卡西尼—惠更斯」號(Cassini-Huygens)雙探測器被發射升空,經過7年的飛行後到達土星周圍。這個項目中的卡西尼號是以發現土星光環環縫的法國天文學家喬凡尼·卡西尼(Giovanni Cassini)的名字命名,其任務是環繞土星飛行。

2005年,卡西尼號數次近距離掠過土衞二,發現了從該衞星南極地區噴射出的富含水分的羽狀噴流。2014年,NASA 宣布卡西尼號發現土衞二南極地底存在液態水海洋的證據,海洋厚度約為10公里。今年9月16日,NASA 根據探測數據確認,木衞二表面冰層下面擁有全球性海洋,並且海洋底部有水熱活動,即存在海底熱泉。

卡西尼號項目原本並非為了尋找地外生命而設計,但它現在可以幫助科學家們尋找宜居性元素。卡西尼號項目設計師 Brent Buffington 介紹稱,本次飛掠是有史以來距離土衞二羽狀噴流最近的一次,傳感器收集到的氣體及粒子數據將能幫助了解土衞二表面是否存在熱液活動,以及這些熱流對土衞二宜居性的影響。

今年年底,卡西尼號將進行最後一次土衞二飛掠,並檢測其熱能流動方式。2017年,在燃料耗盡之後,它將進入土星大氣層自行「毀滅」。

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土衞二是太陽系中迄今為止觀測到存在地質噴發活動的3個星體之一,另外兩個分別是木衞一和海衞一。

聲音

在過去十年中,卡西尼號做出了許多重大發現。對於所有參與卡西尼號項目的人來説,穿越土衞二表面的羽流將是一個絕佳的機會。屆時我們將能夠回答這一問題:「在這樣一個冰封的海洋世界中,會存在生命的必備元素嗎?」

卡西尼號項目科學家 Curt Niebur

如果能確認土衞二的冰羽流中含有氫氣分子,就能找到另一條證明土衞二的海牀上存在熱液活動的證據。

卡西尼號離子及中子質譜儀團隊負責人 Hunter Waite

卡西尼-惠更斯號

卡西尼-惠更斯號(Cassini-Huygens)是美國太空總署(NASA)、歐洲太空總署(ESA)和意大利太空總署(ASI)的一個合作探測計劃,主要任務是對土星系統進行空間探測。卡西尼-惠更斯號土星探測器是人類迄今為止發射的規模最大、複雜程度最高的行星探測器。1997年10月15日從甘迺迪航天中心發射升空的卡西尼-惠更斯號探測器於2004年7月到達土星周圍。這個探測計劃由兩部分組成:卡西尼號軌道器會環繞土星及其衛星運行四年之久,而惠更斯號探測器則會深入土衛六濃霧包圍的大氣層並在其表面著陸。安裝在這兩枚探測器上的精密儀器將會為科學家們提供幫助弄清這片神秘而遼闊的區域的重要數據。(資料來自维基百科)

來源:BBC紐約時報NASA中新社

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