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考古新發現:最早現代人可能在中國


中國湖南省洞穴中發現47顆目前世界上最古老「現代人」的牙齒。攝 : REUTERS
中國湖南省洞穴中發現47顆目前世界上最古老「現代人」的牙齒。攝 : REUTERS

現代人在東亞地區的起源與演化一直是古人類學研究與爭議的熱點,現代人類的出現究竟可以追溯到多久以前?10月15日,《自然》雜誌最新刊登的論文《最早明確的現代人類出現在中國南方》或許讓這些問題有了新的答案。

經過中國科學家在湖南省道縣5年的勘察、挖掘和研究,他們發現早在距今至少8萬年前,中國華南地區就出現了現代人類。這比目前已發現的歐洲現代人還要早3到7萬年。

我們需要重新思考我們的模型。也許世界上不止非洲起源説。

倫敦大學的 Maria Martinon-Torres 博士

早在1987年,研究人員就和湖南文物考古研究所等機構聯合組織了考察,當時他們只在道縣的福岩洞中找到了24種哺乳動物的牙齒和少量頭後骨化石。2010年秋天,研究團隊開始在當初工作的基礎上做第二次考察和試挖掘。

科學家們在湖南省前後發現了47顆人類牙齒化石,以及多種滅絕和現生的哺乳動物化石。道縣人類牙齒尺寸明顯小於歐洲、非洲和亞洲更新世中、晚期人類,位於現代人變異範圍;牙齒齒冠和齒根則呈現典型現代智人特徵,如簡單的咬合面和齒冠側面形態、短而纖細的齒根等。透過牙齒,研究者們可以了解牙齒主人的年齡、性別和飲食結構等。

這次發現的47顆牙齒具有很現代的形態特徵,年代普遍超過8萬年,最古老的可以追溯到12萬年前。這項研究表明,具有完全現代人形態特徵的人類在中國南方的出現時間比地中海東部和歐洲更早。

和人類牙齒同批發掘的化石則包括大熊貓、劍齒象、葉猴、獼猴和長臂猿等,均是典型的華南物種。中科院古脊椎動物與古人類研究所的研究員同號文介紹説,這些物種在中國南方地區延續了有幾百萬年,對環境的要求非常苛刻。這也反應出當地氣候穩定。因此,科學家也推測華南地區可能是現代人演化的中心區域。

雖然在華南地區發現了8至12萬年前的現代人,但沒有證據表明幾萬年前中國現代人向歐洲發生了遷移。這項研究成果還可能有助瞭解現代人類的擴散,尤其是現代人為何在較晚的時間才進入歐洲。

目前已知的非洲地區早期現代的人最早出現在16萬年前,中國廣西智人洞的早期現代人化石也有11萬年的歷史。但這兩種早期現代人僅處於由古老向現代過渡的狀態,並不具備類似道縣福岩洞人的完整現代人形態。因此,這次考古發現刷新了人類對於現代人的認知。

進一步的科研還在進行中。中科院古脊椎動物與古人類研究所表示目前已擬定古人類 DNA 研究計劃,成立了專門的 DNA 實驗室,哈佛醫學院的付巧妹博士將於明年1月組織相關的 DNA 研究工作。

56 萬年
2015年8月,兩位青年考古學者在法國靠近西班牙的遺蹟中發現一顆56萬年前的人類牙齒。這是目前已知的最古老的人類牙齒。

聲音

湖南發現的這批人類化石,可以説是現代人最初的遠徵——不過,他們比起東非地區最早的智人還是晚了10萬年,因此很難對公認的人類起源理論產生什麼「衝擊」。我們發現的是一條新的旅途,而不是一個新的出生地。

果殼網

正式發掘時,我們發現了5枚古人類的牙齒,當時雖然還沒有具體的測年結果,但和以前只有動物化石的發掘成果相比,這已經是個巨大的突破了,但是沒想到,接下來的研究甚至可能讓我們借此改寫現代人的演化和遷徙史。

參與發掘的中國科學院古脊椎動物與古人類研究所研究員吳秀傑

《自然》

《自然》(Nature)是世界上最早的科學期刊之一,也是全世界最權威及最有名望的學術期刊之一,首版於1869年11月4日。《自然》是少數發表來自多個科學領域的一手研究論文的期刊,其它類似期刊有《科學》和《美國國家科學院院刊》等。在許多科學研究領域中,每年最重要、最前沿的研究結果是在《自然》中以短文章的形式發表的。《自然》的主要讀者是從事研究工作的科學家,但期刊前部的文章概括使得一般公眾也能理解期刊內最重要的文章。 (資料來自維基百科)

來源:BBC賽先生Dailymail界面環球科學

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